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Robert Browning

El  amor desde la poesía

Tal vez uno de los poetas ingleses más importantes del siglo XIX, para el mundo chileno poco conocido, pero en su bicentenario de su nacimiento parace ser una buena ocación para presentarlo. Fue considerado junto a Lord Alfred Tennyson como uno de los mejores poetas ingleses de todos los tiempos, pero es tal vez, junto con su obra sea su historia de amor, la que impacte más a un público del siglo XXI. 

Nació en Camberwell en el sur de Londres. Hijo de Sarah Anna Wiedemann y Robert Browing, miembro del Banco de Inglaterra. Su abuelo paterno había sido un potentado hacendado esclavista en Saint Kitts, en la Indias Occidentales, pero ya su padre tomó una postura antiesclavista tras trabajar largo tiempo en las plantaciones de azúcar del padre. Además se rumoreaba que su abuela del lado paterno, Margaret Tittle tenía ancestros negros. Tras regresar a Inglaterra viviría de escasas rentas, las cuales le permitieron casarse y cubrir su pasión , la literatura. Este era fanático por la lectura y llegó a tener una biblioteca de más de 6000 volúmenes, teniendo además muchos libros especiales y curiosos. Por lo que desde niño tuvo acceso a amplios contenidos literarios y a las repersentaciones hecha por su padre del sitio de Troya y otros eventos relacionados con la literatura universal, con los que alimentará la inquietud de sus hijos por el arte y la literatura. Su madre era una ferviente evangélica, hija de un marinero alemán que se había asentado en Dundee tras casarse con una escosesa. Era  también una amante de la música y talentosa pianista, talento que su hijo también heredaría.  Tuvo una hermana  Sariana, quien sería posteriormente, tras la muerte de su mujer en 1861, su fiel compañera. 

Robert terminará siendo educado en su casa, tras vivir una seríe de intentos en varios colegios privados, de los cuales él siempre tendrá los peores recuerdos.  Era un niño de gran inteligencia y un fanático lector, igual que su padre.  Se dice que siendo muy pequeño había leído los cincuenta volúmenes de la Biblioteca Universal que tenían en la casa. A los doce años escribió su primer libro de poesía el cual destruyó tras no encontrar quien se lo publicase.  A los catorce años hablaba fluido francés, griego, italiano y latín. Se convirtió en un gran admirador de los poetas románticos, especialmente de Shelley. Siguiendo a su admirado poeta se volvió ateo y vegetariano, cosas que posteriormente abandonaría. Estudió un año formalmente Griego en el Univerity College de Londres, cosa que no le agradó ya que le gustaba leer con sus propios tiempos.  Tras abandonar sus padres querían que entrase  a estudiar una carrera a las universidades de Cambridge o a Oxford, pero él rechazó la idea de una carrera universitaria para dedicarse por completo a la poesía. 

En 1845 conoció los poemas de Elizabeth Barret y se empeñó en conocerla a ella. Su historia es conocida como tal vez  una de las historias más románticas de la época victoriana inglesa. Ella era hija de una familia acaudalada que poseía sendas plantaciones en Jamaica. Había tenido una educación privilegiada en su casa con tutores de excelencia. Era una lectora compulsiva,  hablaba griego fluido y leía la Biblia en Hebreo. Amaba la literatura clásica, la historia y la filosofía. Había estudiado acabadamente a Shakespeare y el Paraíso Perdido de Milton. Sus padres apoyaron su interés temprano por escribir,  para 1820 ya había publicado varias cosas, todas financiadas por su padre. 

Su padre era un hombre controlador que no quería que sus hijos se casaran. Se dice que temía por sus ancestros en Jamaica, su gran pesadilla era que alguno de sus hijos procreara un nieto que evidenciara la presencia de sangre negra en la familia. Se había empeñado en que ninguno de sus hijos se casaran y menos Elizabeth quien era frágil de salud. La madre de Elizabeth había muerto en 1825, lo que incrementó la obsesión del padre por sus doce hijos, teniendo predilección por su hija mayor enfermiza a quien había convertido en una prisionera en su propia casa, tras vérsele condiciones tuberculosas cuando en 1835 la salud de Elizabeth comenzó a flaquear una vez que la familia se trasladó a Londres. Todo auguraba que ella pasaría el resto de sus días confiscada en su casa, tras ser catalogada como lisiada permanente. Los tratamientos médicos eran continuos y el uso de morfina y opio lo recomendado para matar los dolores. La sociedad victoriana aceptaba el opio y sus derivados como algo natural y estos podían ser comprados por cualquiera en cualquier local. No se tenía noción del daño que estas drogas podían causar. Elizabeth consumiría estas sustancias toda su vida, por lo sería seriamente adicta. 

Para 1830 su trabajo ya era ampliamente conocido. Ella permanecía en su casa bajo la tiranía de su padre. Además contribuía en periódicos – “ “The Romaunt of Margaret”, “The Romaunt of Page”, “ The Poet’s Vow” y otros.  En 1838 publica “The Seraphim and others Poems”, considerado su primera obra madura que aparece publicada bajo su nombre, la cual muestra los sentimientos cristianos sobre la tragedia clásica griega. La crítica la aclamó, con lo que su obra llegaría a ser admirada por importantes autores contemporáneos. Intercambió correspondencia con Thomas Carlyle, Edgar Allan Poe y el propio William Wordsworth.

Robert Browning como gran lector prontamente se encontraría con las ediciones de esta joven poeta y cayó en éxtasis. Tras leer su poesía, Robert  Browning le escribió  “amo tus versos con todo mi corazón , querida señorita Barret – … Y la amo a usted también”. A lo que ella contestó  “le agradezco Señor Browning desde lo más profundo de mi alma…” Tras esta declaración comenzó un extenso epistolario de más de veinte meses con casi  600 cartas. Se conocieron el 20 de mayo de 1845 y tras estas cartas clandestinas y muchos encuentros secretos se casaron secretamente. Elizabeth tenía 39 años y había vivido como una inválida junto a un padre quien la tenía reducida a la mínima expresión. Robert insistió largo tiempo que quería casarse con ella, cosa que la familia de ella no quería aceptar, ya que imaginaban que él la abandonaría por sus problemas físicos y los temores no bien fundados de la mancha racial de la familia. La relación había comenzado de la admiración de Robert por la poesía de Elizabeth. El intercambio de poemas pasó de una admiración a su obra a un real amor sincero hacia ella y  a cartas de amor. Ella era temerosa de cualquier relación amorosa, ya que antes de Robert había tenido un cuantioso epistolario con otro joven académico del mundo griego, Hugh Boyd quien no pudo superar la situación de la salud de Elizabeth y ella con el corazón dañado, creía que era imposible que alguna vez alguien le correspondiese en forma real. Pero Robert Browning insistió y tras tal vez el epistolario romántico más celebrado de la historia de la literatura, la convenció que sus sentimientos eran genuinos. A pesar de los impedimentos  se casaron en secreto en mayo de 1846  en la Iglesia de  St Marylebone en presencia de la fiel sirvienta de Elizabeth, Elizabeth Wilson y del primo de Robert James Silverthorne, quienes fueron los testigos. Elizabeth ya había cumplido los cuarenta y Robert tenía 34 años. Ese día ella volvió como si nada hubiese pasado a la casa paterna en Wimpole Street. La familia seguía oponiéndose. No sabían que ya se habían unido en santo matrimonio. La salud de Elizabeth empeoraba y los médicos le habían recomendado Italia como tal vez su ultima esperanza, pero su padre la había mantenido marginada y encerrada y se negaba a la relación con Browning. Estaban complicados por la salud de Elizabeth. Ambos esperaban que la relación durase poco tiempo a causa de esto. El 20 de septiembre de 1846 Robert y Elizabet Barrett Browning decidieron huir juntos. Elizabeth Wilson los acompañó hasta el barco en Southhampton en le Havre donde partirían rumbo a Italia. Intentar mejorar la salud de Elizabeth era fundamental. Viajaron a Pisa y luego en abril de 1847 a Florencia, lugar donde pararían quince años de felicidad, hasta la muerte de Elizabeth.  Perdieron dos hijos antes de dar a luz a un niño sano y fuerte en 1849, Robert Wiedemann Barrett Browning, quien será conocido como Pen. El padre de Elizabeth nunca dio su brazo a torcer, no aceptó la unión y la desheredó para siempre. 

Ella admiraba profundamente el profundo amor y la valentía de su ahora marido. Ese mismo año escribiría: “Admiro las cualidades que él tiene- fortaleza, integridad, lo amo por su coraje frente a las situaciones adversas que son más literales en él que en mi. Siempre él ha tenido un gran poder sobre mi corazón , porque yo soy de esas mujeres débiles que reverencian a los hombres fuertes”. Ella le compondrá a él sendos sonetos, los cuales él decidirá publicar. Confesará que no puede guardarse sólo para él  los más finos sonetos jamás escritos en ningún idioma desde Shakespeare. La colección fue publicada en 1850 como  los Sonetos del Portugues, ella lo llamaba a él “mi pequeño portugués”, por sus facciones morenas. Esta colección han sido considerados como tal vez una de las expresiones de amor más reales y vívidas junto a los poemas de Dante Gabriel Rossetti. 

How do I love thee? Let me count the ways.
I love thee to the depth and breadth and height
My soul can reach, when feeling out of sight
For the ends of Being and ideal Grace.
I love thee to the level of everyday’s
Most quiet need, by sun and candle-light.
I love thee freely, as men strive for Right;
I love thee purely, as they turn from Praise.
I love thee with a passion put to use
In my old griefs, and with my childhood’s faith.
I love thee with a love I seemed to lose
With my lost saints, — I love thee with the breath,
Smiles, tears, of all my life! — and, if God choose,
I shall but love thee better after death.

(Sonnets from the Portuguese number XLIII)

Browning tal vez fue el victoriano que más conoció Italia, más incluso que el propio Ruskin. Será él quien muestre una real cara de la cultura italiana al mundo inglés. El mismo Rossetti cuando visita ese país tiene el privilegio de ser acompañado por Browning y queda totalmente sorprendido del conocimiento y comprensión real del poeta por la cultura y arte de Italia. A pesar de este amor y conocimiento hacia lo italiano , Browning seguirá siendo un turista inglés en tierra lejana. El y ella hablaban italiano a la perfección, nunca amasaron reales amistades con italianos y siempre estuvieron rodeados de ingleses viajeros que admiraban esos destinos. “Casa Guidi”, su departamento en Florencia recibía continuamente connotadas visitas de la isla.  Es hasta hoy un museo en honor a sus dueños célebres. 

Tanto él como ella tendrán una amplia carrera literaria.  Robert Browning llegó a ser ampliamente conocido en vida, disputando el puesto del mejor poeta con Lord Alfred Tennyson y manteniendo una influencia marcada  ya entrado el siglo XX. Autores como T.S.Eliot y Ezra Pound reconocen el él una gran influencia y lo consideran como tal vez el primer autor moderno.  Sus colecciones de poemas de 1859 Men and Woman y de 1864 Dramatis Personae son considerados sus colecciones más importantes y los monólogos poeticos  Andrea del Sarto  y  Fra Lippo Lippi para muchos sus trabajos más notables. Muchos de sus poemas tienen inspiraciones italianas. Algunas obras son oscuras y su dicción es excéntrica e incluso impenetrable. El propio Tennyson declara sobre Sordello de 1840 que él sólo entendió las últimas líneas. Este poema está basado en el poeta del siglo XIII Sordello quien da la bienvenida a Virgilio como un amigo de Mantua en el Purgatorio de la obra de Dante. Browning lo ensalza como poeta moderno opesto a Wordsworth. 

Del mismo modo, Browning tiene una variedad de monólogos, dramas e impresiones de gran notoriedad, que tienen una viveza no vista desde Shakespeare. Es también considerado como uno de los mejores autores sobre religión. 

Tras la muerte de su mujer Robert , junto a si hijo se establecen en Londres. El comienza  a frecuentar los círculos literarios. Publica Dramatic Personae en 1864, seguido por The Ring and the Book, tal vez su trabajo más ambicioso- 12 volumenes y 21.000 líneas. Cuenta el juicio del Conde Guido Franceschini de Roma quien asesinó a su mujer Pompilia Comparini y a sus padres.  Este fue publicado entre 1868-69 y fue aclamado por la crítica además de lograr un gran éxito comercial.

Robert Browning morirá el 12 de diciembre de 1889 en Venecia en la casa de su hijo. Su deseo fue ser enterrado junto a su mujer Elizabeth en el cementerio inglés de Florencia, cosa que no fue posible a causa de variadas dificultades, por lo que fue llevado a Londres y enterrado en la abadía de Westminster en una tumba que hoy enfrenta a la de Lord Alfred Tennyson, ambos considerados como los mejores poetas ingleses de todos los tiempos

En 1899 el hijo de ambos, Pen publicaría el apistolario de amor de sus padres, cuya publicación causaría gran impacto en la sociedad Victoriana tardía. 

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